Город Сортавала расположен на берегу самого крупного в Европе Ладожского озера, в северо-западной его части, в 267 км к западу от Петрозаводска. С населением около 22 тысяч жителей, как административная единица в составе Республики Карелия город Сортавала включает в себя довольно большую прилегающую территорию, на которой расположены в общей сложности 53 поселения, самые крупные из которых: Хелюля, Вяртсиля, Кааламо, Хаапалампи. На юге территория Сортавала граничит с Лахденпохским, на севере — с Суоярвским, на востоке — с Питкярантским районами Карелии, на западе на протяжении 127 километров — граница с Финляндией. История Северное Приладожье заселено с древних времен. Недалеко от Сортавалы (около поселка Мейери) археологи обнаружили стоянку древнего человека, которая датируется VII тысячелетием до нашей эры. А первым документом, в котором упоминается территория нынешней Сортавалы, стала «Переписная окладная книга Водской пятины», составленная в 1500 году. Там описывается и Никольско-Сердовольский погост, в который входило 160 деревень, а центр располагался на острове Риеккалансаари.

Многострадальная Сортавальская земля! Ее история пестрит сообщениями о войнах, захватах земель — территория Сортавалы то и дело меняла государственную принадлежность. До конца XVI века Северное Приладожье было подвластно вначале Новгородской боярской республике, затем Московскому государству. В 1580 году эти земли захватила Швеция, но в 1595 году Россия и Швеция договорились, и Приладожье вернулось Москве. Однако через несколько лет Швеция опять завоевала Приладожье, захват земель был узаконен в 1617 году Столбовским мирным договором, по которому город Корела (нынешний Приозерск) и его уезд (северо-запад Приладожья) отошли шведам. Именно в XVII веке территория Сортавалы активно заселялась финнами (Финляндия в то время находилась под властью Швеции). В 1721 году, после победы России в Северной войне, Сортавала вновь стала российской территорией. Далее Сортавальские земли превратились в российско-финляндские, это случилось в 1811 году, когда Выборгскую губернию, куда входило Северное Приладожье, присоединили к вновь образованному в состав России Великому княжеству Финляндскому. 31 декабря 1917 года Советское правительство признало независимость Финляндии, Сортавала опять оказалась вне России. Затем в результате Зимней войны, по договору от 12 марта 1940 года, Сортавала вместе с другими приладожскими землями присоединяется к СССР, финское население покидает город. Но 15 августа 1941 года город заняли финские войска, беженцы вернулись в свои дома. Однако по договору от 19 сентября 1944 года Северное Приладожье вновь отходит к СССР, финское население опять покидает Сортавалу.

Однако в эпоху Екатерины II российская власть обратила внимание на природные ресурсы Северного Приладожья (строительный и декоративный камень, деловой лес), которые можно было доставлять в Петербург по воде. По указу императрицы в 1783 году Сердоболь становится уездным городом Выборгской губернии. До нас дошло описание герба города: «В голубом поле на золотых древках красные знамена, положенные крестообразно». Столь богатая история породила совершенно неповторимый архитектурный облик Сортавалы, и не случайно ей в 1990 году был присвоен статус «Исторический город». Ученые насчитывают здесь 165 памятников деревянной архитектуры, 17 исторических, 8 археологических и 2 культурных памятника. В Сортавале можно познакомиться с различными архитектурными стилями — западноевропейским модерном, классицизмом, неоклассицизмом, национальным романтизмом, псевдоготикой и народным деревянным зодчеством.

Особенно активно город застраивался в конце XIX — первой трети XX веков, именно тогда были возведены многие здания центра города, которые сейчас отнесены к памятникам архитектуры. Капитальный мост, соединивший две части города, построен в 1930 году. Скульптура Алпо Сайло, изображающая рунопевца Петри Шемейкку, установлена на уютной площади Вяйнемейнена в 1935 году в честь столетия первого издания знаменитого эпоса «Калевала». Город менял также свое имя и статус. В 1632 году шведы перенесли центр Никольско-Сердовольского погоста на территорию современного города и назвали новое поселение — Сордавалла. В период шведского господства поселение выполняло функцию укрепленного военного гарнизона для войны с Россией, которая в XVII веке, по сути, не прекращалась. В 1721 году, когда город перешел в российское подданство, он получил имя Сердоболь, которое носил до 1918 года. Во время локальной российско-шведской войны 1742 — 1743 годов Сердоболь был полностью сожжен шведами, после чего поселение в документах именовалось «местечком».

На протяжении своей истории Сортавала являлась, прежде всего, административным центром, в силу своего удобного географического положения. В 20-30-е годы минувшего века, когда город находился в составе Финляндии, Сортавала, бурно развивавшаяся в то время, не приобрела промышленного значения, но по праву считалась финансовым (имелось несколько банков), туристическим и культурным центром.

Но и в экономическом отношении Сортавальская земля сыграла в истории примечательную роль, в первую очередь благодаря добыче строительного и декоративного камня. Тысячи лет назад здесь прошел ледник, спустившийся со скандинавских гор, который оставил после своего таяния огромные каменные глыбы. Породы состоят преимущественно из гранитов, гранитогнейсов, слюдяных сланцев.

Камень здесь добывался издавна, можно встретить старые заброшенные ломки. Так, на островах Путсаари и Тулолансаари добывался красный и темно-малиновый гранит, из которого сооружены знаменитые атланты Эрмитажа и фундамент Исаакиевского собора в Петербурге; серый сердобольский гранит использован при создании монумента «Тысячелетие России» в Новгороде. В окрестностях Сортавалы (около Рускеала) имеется также месторождение мрамора. Этот камень отправляли в Петербург для строительства Мраморного дворца.